La littérature d'idées au XVIIIe siècle - Maxicours

La littérature d'idées au XVIIIe siècle

Objectif
  • Découvrir quelle forme prend la littérature d’idées au XVIIIe siècle
  • Connaitre les principaux auteurs et œuvres argumentatives de ce siècle
Points clés
  • Le siècle des Lumières et son esprit contestataire favorisent la multiplication des textes appartenant à la littérature d’idées.
  • Les philosophes considèrent que la littérature est une arme au service de leurs idées.
  • L’Encyclopédie est le symbole de l’esprit des Lumières.
Pour bien comprendre
  • Le siècle des Lumières
  • Le conte philosophique
1. Le contexte littéraire

Le mouvement des Lumières s'épanouit tout au long du XVIIIe siècle.

Tout le siècle est donc marqué par la critique de l'ordre social, du pouvoir et des injustices. L'esprit des Lumières fait l'éloge de toutes les libertés (liberté de l'individu, liberté de pensée et d'action, liberté économique), ce qui le rend subversif.

Le terme imagé des Lumières illustre le désir des philosophes d’« éclairer » l'humain pour l'élever au-dessus des siècles d'obscurité et d'ignorance, en lui proposant une démarche intellectuelle fondée sur la Raison. C’est pour toutes ces raisons que le XVIIIe siècle est considéré comme l’âge d’or de la littérature d’idées. Pour les philosophes, la littérature est une arme au service de leurs idées.

2. Des formes variées

Toutefois, le contexte politique ne permet pas aux philosophes de s’exprimer librement. La censure s’exerce fortement et il n’est pas rare que des auteurs soient emprisonnés pour leurs écrits ; c’est pourquoi la contestation se développe le plus souvent grâce à une argumentation indirecte. Les genres adoptés par les philosophes sont très variés et témoignent de la richesse de leurs réflexions.

a. Les récits
  • Le conte philosophique, initié par Voltaire, est caractéristique des Lumières. Ces contes développent un esprit satirique du combat permettant des critiques variées sur :
    • la société et ses dysfonctionnements ;
    • les hommes et de leurs comportements, leurs mœurs ou leurs relations ;
    • le pouvoir en place avec ses abus et ses inégalités ;
    • les autorités religieuses et toute marque d’intolérance.
    À travers eux, Voltaire propose également une réflexion sur la vie, la rencontre entre la conscience, la raison et le monde. Les concepts abordés relèvent d’une réflexion philosophique.
  • Le roman épistolaire compte, parmi ses plus célèbres ouvrages, les Lettres persanes de Montesquieu (1721) et Les Liaisons dangereuses de Laclos (1789). Même si ces deux romans sont différents au niveau de leur intrigue, ils ont en commun la volonté de dépeindre les travers de leur société, et notamment l'importance des apparences et l’hypocrisie ambiante.
b. Le théâtre

Le XVIIIe siècle voit se développer deux genres théâtraux enclins à traduire la critique sociale de l’époque :

  • Le drame bourgeois, qui disparaitra pourtant à la fin du siècle. Dominé par le registre pathétique, il s'intéresse aux problèmes sociaux et familiaux, veut émouvoir, mais les principes moraux stricts qu'il prône sont les raisons de son échec. Diderot, avec Le Fils naturel (1757), et Beaumarchais, avec La Mère coupable (1792), sont à l’origine de ce genre ;
  • La comédie de mœurs, qui est alors le genre à la mode et celui qui va dominer tout le siècle. La comédie se réclame de Molière, mais les thèmes abordés sont nouveaux car elle s’oriente vers la critique de la société et son objectif contestataire contribue à l'avènement de la Révolution. Parmi les comédies les plus célèbres figurent les deux premières pièces de la trilogie de Beaumarchais : Le Barbier de Séville et Le Mariage de Figaro.
c. Les formes de l’argumentation directe

Pour défendre leurs idées et les diffuser, les philosophes des Lumières choisissent parfois d’argumenter de manière directe à travers différents textes :

  • Les traités (textes didactiques dans lesquels un sujet est examiné minutieusement) : Montesquieu (1689-1755) est l’auteur du traité De l'esprit des lois (1748) ;
  • Les essais (textes qui reposent sur l’observation de faits, puis sur une analyse de l’auteur qui présente sa propre opinion sur un sujet donné) comme Du contrat social ou Principes du droit politique (1762) de Rousseau ;
  • Les Lettres philosophiques (correspondance à travers laquelle l’épistolier livre ses réflexions) comme celles de Voltaire, écrites lors de son exil en Angleterre et publiées en 1734.
Remarque
De nombreux pamphlets et écrits satiriques à l’encontre du roi et de la cour sont écrits tout au long du siècle.
3. Le symbole des Lumières : l’Encyclopédie

Cet ouvrage en 17 volumes est un emblème de l'esprit philosophique du XVIIIe siècle puisqu'il fait la somme des savoirs universels de l'époque afin de les transmettre à tous.

Contrairement aux encyclopédies actuelles, les articles ne sont pas tous objectifs : parmi les 74 000 articles rédigés, nombre d’entre eux sont subjectifs, voire polémiques car leurs auteurs exposent un regard critique sur des domaines comme la guerre, la religion ou le pouvoir.

Exemple
Extrait d’un des articles les plus polémiques, « Autorité politique » :
« Aucun homme n'a reçu de la nature le droit de commander aux autres. La liberté est un présent du Ciel, et chaque individu de la même espèce a le droit d'en jouir aussitôt qu'il jouit de la raison. »

Dirigée par Diderot et d'Alembert, l'Encyclopédie ou Dictionnaire raisonné des sciences, des arts et des métiers (1751-1772) aborde de nombreux domaines comme les mathématiques, les sciences naturelles, la littérature, l'histoire, la politique ou encore les arts.

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