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Les lettres philosophiques de Voltaire

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Objectif
  • Découvrir le projet des Lettres philosophiques de Voltaire
  • Connaitre les principaux thèmes abordés par l’auteur dans ses lettres
Points clés
  • Ces lettres témoignent, sous une autre forme que le conte philosophique, des réflexions de Voltaire.
  • Le genre épistolaire, plus souple, utilise l'argumentation directe et permet d’exposer clairement des théories philosophiques.
Pour bien comprendre
  • La littérature d’idées au XVIIIe siècle
  • Le siècle des Lumières
1. La genèse
a. L’exil

Publiées en 1734, les lettres qui composent ce recueil d'idées sont écrites par Voltaire dans des conditions particulières : celles de l'exil. Entre 1726 et 1728, Voltaire fuit la France.

Suite à une banale querelle avec le chevalier de Rohan-Chabot, Voltaire, qui a enfreint la loi interdisant les duels, est embastillé. Très rapidement libéré, il décide, à la manière dont on relève un défi, de traverser la Manche.

b. Un état d’esprit

Loin de Paris, exilé et vexé, Voltaire est un homme libre en Angleterre. Il a perdu tout espoir de faire une carrière brillante à Versailles et fuit ceux qui ne se privent pas d'insolences sur son compte. Beaucoup voient dans cet exil l'occasion de se venger d'anciennes moqueries dont ils ont été l'objet, car Voltaire a toujours su fait preuve d'un indiscutable sens de la formule et d'une méchanceté efficace.

Il arrive donc à Londres dans l'état d'esprit d'un courtisan déçu de ses ambitions politiques et désargenté car ses banquiers ont fait faillite. Il est pauvre, dépité et honteux. Les Lettres philosophiques trahissent largement cette amertume de l'ambitieux déçu.

2. Le contenu
a. Les idées générales

Les Lettres philosophiques marquent la volonté de Voltaire d'affirmer la puissance du livre sur l'opinion publique. Le tableau d'ensemble qu’il brosse de l'Angleterre célèbre un pays où, contrairement à ce qui se passe en France, règnent les libertés religieuse, politique, scientifique et la liberté de création littéraire.

b. La forme

Voltaire reprend une technique littéraire déjà expérimentée et parfaitement maitrisée par Montesquieu dans ses Lettres persanes (1721). En effet, il lui emprunte le procédé du regard étranger, faussement amusé, exagérément étonné et désorienté par tout ce qu'il voit, cherchant à analyser et à rendre compte de ce dont il est témoin. Ainsi, les idées fortes et puissantes sur le monde sont retranscrites avec la vivacité qu'offre la lettre. Voltaire n'hésite ainsi pas à se mettre en scène en tant que témoin.

Exemple
« Après un repas sain et frugal qui commença et qui finit par une prière à Dieu, je me mis à interroger mon homme. » (Lettre I)

On peut quand même constater qu'au fil du texte, Voltaire délaisse cet aspect narratif au profit de la réflexion pure.

c. Les thèmes
  • Les lettres I à VII traitent des quakers (membres d’une secte pacifique et philanthropique anglaise) et exposent le fonctionnement de la religion anglicane respectueuse de la loi laïque.
  • Les lettres VIII et IX exposent le fonctionnement du parlement et du gouvernement pour mettre en évidence l'efficacité et l'intelligence de la monarchie constitutionnelle à l'anglaise.
  • Les lettres XI à XVII traitent de différentes expériences scientifiques (l'inoculation de la variole, les découvertes de Newton, etc.).
  • Les lettres XVIII à XXIV sont l'occasion de réflexions sur les différents genres (tragédie et comédie), sur les relations entre les écrivains et les puissants, ainsi que d'une analyse du rôle des institutions littéraires comme l'Académie.
  • La lettre XXV détaille une conception du bonheur terrestre qui refuse les structures chrétiennes de la société, et conduit à un humanisme déiste et laïc.

Les lettres de ce recueil sont les maillons qui constituent la philosophie voltairienne.

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