Les Lumières- Première- Français - Maxicours

Les Lumières

Objectif
  • Définir le courant littéraire et culturel des Lumières
  • Découvrir les principes défendus par les philosophes
  • Connaitre l’Encyclopédie
Points clés
  • Le mouvement des Lumières se développe au XVIIIe siècle et prône la liberté.
  • Les philosophes des Lumières proposent une démarche axée sur la Raison et cherchent à éclairer l'humain.
  • L’Encyclopédie dirigée par Diderot et d’Alembert est emblématique de cette démarche.
Pour bien comprendre
  • La littérature d’idées au XVIIIe siècle
  • Le conte philosophique
1. Le contexte historique et politique
Les Lumières sont un mouvement philosophique et littéraire qui s'épanouit en France mais aussi en Europe tout au long du XVIIIe siècle. Elles désignent ce siècle en tant que période de l'histoire culturelle, marquée par l'exaltation des sciences, par le rationalisme philosophique mais aussi par la critique de l'ordre social.

Face à un contexte politique libertaire, l'esprit des Lumières, par contestation, fait l'éloge de toutes les libertés : liberté de l'individu, liberté de pensée et d'action, liberté économique — ce qui le rend subversif. Les philosophes remettent en cause tous les asservissements, qu’ils soient politiques ou religieux, et préfèrent le modèle politique de la monarchie constitutionnelle telle qu’elle est pratiquée en Angleterre à la monarchie absolue tyrannique. 1789 devait voir l'aboutissement de cet esprit des Lumières.

2. Les Lumières ou l’esprit philosophique

Ce terme imagé désigne le mouvement philosophique et littéraire qui vise à « éclairer » l'humain pour l'élever au-dessus des siècles d'obscurité et d'ignorance, en proposant une démarche intellectuelle fondée sur la Raison, sur l'expérience scientifique et sur le respect de l'humanité.

La foi inébranlable dans le pouvoir de la Raison donne à croire qu'un progrès est possible dans le domaine de la connaissance, des réalisations techniques et des valeurs morales.

Cet esprit philosophique va se pencher sur la nature, l'humain et la société. Cet examen méthodique remet en question toutes les idées et les valeurs reçues, et explore de nouvelles idées dans des directions différentes.

3. Le symbole des Lumières : l’Encyclopédie

Cet ouvrage en 17 volumes est emblématique de l'esprit philosophique du XVIIIe siècle puisqu'il fait la somme des savoirs universels de l'époque afin de les mettre à disposition de tous, de les transmettre au plus grand nombre.

Dirigée par Diderot et d'Alembert, l'Encyclopédie (ou Dictionnaire raisonné des sciences, des arts et des métiers) aborde de nombreux domaines comme les mathématiques, les sciences naturelles, la littérature, l'histoire, la politique, l'économie ou encore les arts. Des savants, d’horizons variés, ont participé à la rédaction d’articles ; tous ont la volonté de vulgariser et de démocratiser leurs savoirs.

Toutefois, les articles sont subjectifs et se doublent d’un examen critique, ce qui oblige la censure à retarder sa parution sans toutefois l'annuler. 

Frontispice de L’Encyclopédie,
représentant de manière allégorique la Vérité, la Raison et la Philosophie.

4. Les philosophes des Lumières

Les auteurs du XVIIIe siècle sont appelés les Lumières. Ces hommes d'esprit sont philosophes moins par leurs connaissances que par leur appétit de savoir, et bien différents des sages de l'Antiquité et des grands penseurs modernes.

Ce sont des écrivains qui, dans leurs oeuvres, romans, contes, articles de dictionnaire et pièces de théâtre, développent les thèmes des Lumières, critiquent et expriment leurs revendications.

Les genres adoptés par ces philosophes sont variés et témoignent de la richesse de leurs réflexions :
• Montesquieu est l’auteur du traité De l'esprit des lois (1748), ainsi que du roman épistolaire Lettres persanes (1721) ;
• Voltaire est l’auteur du conte philosophique Candide ou l'Optimisme (1759) ;
• Rousseau est l’auteur du récit autobiographique Les Confessions (1782 et 1789) et de l’essai Du contrat social ou Principes du droit politique (1762) ;
• Beaumarchais est l’auteur de la trilogie dramatique centrée sur le valet Figaro.

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