Les Lumières - Cours de Français avec Maxicours

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Les Lumières

Objectif : connaître les principes fondateurs ainsi que les auteurs majeurs des grands courants littéraires du XVIIIe siècle.
1. Le contexte historique et politique
Les Lumières sont un mouvement philosophique et littéraire qui s'épanouit en France mais aussi en Europe tout au long du XVIIIe siècle. Elles désignent ce siècle en tant que période de l'histoire culturelle, marquée par l'exaltation des sciences, par le rationalisme philosophique mais aussi par la critique de l'ordre social.
2. Les Lumières ou l'esprit philosophique
Ce terme imagé désigne le mouvement philosophique et littéraire qui vise à « éclairer » l'homme pour l'élever au-dessus des siècles d'obscurité et d'ignorance, en proposant une démarche intellectuelle fondée sur la raison, sur l'expérience scientifique et sur le respect de l'humanité. La foi inébranlable dans le pouvoir de la raison donne à croire qu'un progrès est possible dans le domaine de la connaissance, des réalisations techniques et des valeurs morales.
Cet esprit philosophique, qui apparaît plus comme une démarche particulière qu'un système de pensée, va donc se pencher sur la nature, l'homme et la société. Cet examen méthodique remet en question toutes les idées et les valeurs reçues, et explore de nouvelles idées dans des directions différentes.
3. Le symbole des Lumières : l'Encyclopédie
Cet ouvrage en 17 volumes est emblématique de l'esprit philosophique du XVIIIe siècle puisqu'il fait la somme alphabétique des savoirs universels de l'époque. Dirigée par Diderot et d'Alembert, l'Encyclopédie ou Dictionnaire raisonné des sciences, des arts et des métiers (1751-1772) aborde les mathématiques, les sciences naturelles, la littérature, l'histoire, la politique, l'économie, les arts... Sa volonté de vulgariser et de démocratiser le savoir se double d'un examen critique qui oblige la censure à retarder sa parution sans toutefois la faire cesser.
4. Un esprit critique et prérévolutionnaire
L'esprit des Lumières fait l'éloge de toutes les libertés : liberté de l'individu, liberté de pensée et d'action, liberté économique, ce qui le rend subversif. En effet, il remet en cause tous les asservissements, politiques et religieux : le dogmatisme, l'esprit de superstition et d'intolérance, la foi sont condamnés au nom de la raison ; on préfère le modèle politique de la monarchie constitutionnelle à la monarchie absolue tyrannique. 1789 devait voir l'aboutissement de cet esprit des Lumières.
5. Les philosophes des Lumières
C'est ainsi que l'on appelle les hommes des Lumières. Ces hommes d'esprit sont philosophes moins par leur savoir que par leur appétit de savoir et bien différents des sages de l'Antiquité et des grands penseurs modernes. Ce sont des écrivains qui, dans leurs oeuvres, romans, contes, articles de dictionnaire, pièces de théâtre, développent les thèmes des Lumières, critiquent et expriment leurs revendications.

Charles de Montesquieu (1689-1755), auteur de De l'esprit des lois (1748), Voltaire (1694-1778), auteur de Candide ou l'Optimisme (1759), Jean-Jacques Rousseau (1712-1778), auteur des Confessions (posth., 1782 et 1789) et de Du contrat social ou Principes du droit politique (1762), Denis Diderot (1713-1784) sont parmi les plus célèbres et les plus influents.

L'essentiel

Les Lumières correspondent à une période historique donnée durant laquelle se développe un esprit philosophique qui remet en cause toutes les intolérances et tous les abus et qui, par la liberté qu'il prône, conduit à la Révolution française.

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