Y a-t-il une science du vivant ?- Terminale- Philosophie - Maxicours

Y a-t-il une science du vivant ?

Objectif

Savoir s'il existe une science du vivant

Points clés
  • Les organismes vivants ont plusieurs facultés essentielles et sont considérés comme des objets d'étude.
  • Plusieurs doctrines expliquent le vivant : le finalisme, le vitalisme ou encore le mécanisme (et matérialisme).
  • D'autres philosophes posent néanmoins des limites à ces thèses.

1. La biologie n'est pas une science comme les autres : la spécificité du vivant
a. Les trois facultés essentielles des êtres vivants

On admet habituellement que les êtres vivants ont en commun trois facultés essentielles :

  • ils sont en relation constante avec un milieu extérieur (nous parlons aujourd’hui d'« environnement ») ;
  • ils se reproduisent entre eux : ce sont des êtres sexués ;
  • ils sont capables d’autorégulation : l’organisme, par exemple, secrète des anticorps ; les blessures cicatrisent ; certains organismes peuvent se régénérer (la queue du lézard repousse). C’est pourquoi on dit de la vie qu’elle est « création ».

On peut retenir la célèbre définition de Xavier Bichat, médecin et biologiste français (1771-1802) : « La vie, c’est l’ensemble des fonctions qui résistent à la mort » (Recherches physiologiques sur la vie et la mort). Mais si nous parlons de la vie, nous parlons en même temps de la mort. Ainsi, l’existence des êtres vivants, qu’il s’agisse des végétaux, des animaux ou des êtres humains est liée au temps. La durée de la vie est limitée ; la finalité de la vie, c’est la mort.

b. Les êtres vivants sont considérés comme des objets d'étude comme les autres

La spécificité du vivant n’empêche pas qu’il soit considéré comme un objet d’étude comme un autre. Les phénomènes liés au vivant peuvent être étudiés de la même manière que les phénomènes physiques. C’est justement parce qu’on a considéré que le corps humain pouvait être étudié comme l’étaient les objets, que la biologie a pu se constituer comme science. L’anatomie a progressé quand, avec Vésale (1514-1564) et donc à partir de la Renaissance, les dissections du corps humain ont pu être pratiquées. Les dissections sont révélatrices d’une nouvelle attitude scientifique. Le corps doit pouvoir être considéré comme un objet ; les progrès de la science nécessitent sa désacralisation.

2. Les théories du vivant
a. La doctrine finaliste

Aristote proposait une explication finaliste des mécanismes de la vie ; le finalisme établit que « la nature ne fait rien en vain ». Rien dans ce que produit la nature n’est inutile ; celle-ci a donc une « finalité », c’est-à-dire un but, un dessein. Lorsque Lamarck dit que « la fonction crée l’organe », il soutient, d’une certaine manière, l'idée de finalisme. « C’est à partir des fins liées à certaines fonctions des organes que l’on peut comprendre le vivant », pense Lamarck. Par exemple, l’œil est fait pour voir, l’oreille pour entendre, les mains pour se saisir des objets. Les oiseaux ont des ailes pour voler, les poissons ont des nageoires pour nager.

Croire que « la nature ne fait rien en vain » n’empêche pas de défendre, conjointement, la spécificité de la vie. Ainsi à la doctrine mécaniste de la vie, défendue par les cartésiens, s’oppose la doctrine vitaliste, défendue par les biologistes.

Descartes (1596-1650) conçoit la nature comme une grande machine, dont le fonctionnement s’explique par l’agencement, entre elles, des différentes parties de la machine. Les animaux doivent être étudiés comme on étudie les automates : les organes ne sont que des rouages ; la vie équivaut à un mouvement, à une impulsion initiale, qui se transmet de pièces en pièces. Descartes propose donc d’étudier le vivant comme on étudie les « automates » ou les « machines mouvantes ». Il reconnaît toutefois que cette « machine mouvante » qu’est le corps humain (ou les corps des animaux) est autrement plus complexe que ne le sont les machines :

« ayant été faite des mains de Dieu [elle] est incomparablement mieux ordonnée, et en soi des mouvements plus admirables, qu’aucune de celles qui ont pu être inventées par les hommes. »
(Discours de la Méthode, Cinquième partie)
b. Les doctrines mécaniste et matérialiste

La vision mécaniste du monde est en outre, le plus souvent, liée à la doctrine matérialiste. La Mettrie (1709-1751) est l’un des principaux représentants de ces deux courants. Descartes avait parlé de l’animal-machine ; dans L’homme machine, La Mettrie franchit un pas : l’homme peut, lui aussi, être considéré comme une machine. Le fait qu’il possède une âme ne le distingue pas des autres êtres vivants. Dans cette optique, La Mettrie envisage même que l’on pourrait apprendre à parler aux singes.

3. L'évolution des théories finaliste et mécaniste
a. Les positions de Kant et de Bergson

Pour Kant (1724-1804), le fait d’assimiler un organisme vivant à une machine est une vision réductrice de la vie. Dans le mécanisme d’une montre, explique Kant (Critique de la faculté de juger, § 65), « un rouage ne peut en produire un autre, et une montre encore moins d’autres montres ». En revanche, les êtres vivants (que Kant nomme « êtres organisés ») sont capables de le faire :

« Ainsi un être organisé n’est pas seulement une machine, car la machine possède uniquement une force motrice ; mais l’être organisé possède une force formatrice (…) : il s’agit d’une force formatrice qui ne se propage et qui ne peut pas être expliquée par la seule faculté de se mouvoir (le mécanisme). »

En montrant que le vivant possède une « force créatrice », Kant se range du côté de ceux qu’on nommera les « vitalistes », et rejette l’explication mécaniste du vivant.

Bergson (1859-1941), dans L’évolution créatrice, s’oppose à la fois au finalisme (la nature n’a pas de dessein) et au mécanisme. Il introduit le concept d’« élan vital », lequel rend compte de la force créative du vivant. La force vitale s’exprime par une lutte contre la matière. Elle est, en outre, imprévisible et instable, toujours mouvante. Bergson oppose, donc, l’élan vital à l’inertie inhérente à la matière.

b. Les réflexions de Jacques Monod et de François Jacob

Jacques Monod (1910-1976), biochimiste français (Prix Nobel de médecine en 1975, pour ses travaux sur la génétique) rejette le concept d’élan vital, et argue au contraire que les êtres vivants résistent au changement et possèdent une structure très conservatrice. Mais de Bergson à Monod, le paradigme scientifique n’est plus le même. On a assisté à un bond prodigieux dans l’étude de la biologie et de la génétique.

Pour François Jacob (né en 1920, ce biologiste français reçoit le Prix Nobel de médecine en même temps que Jacques Monod), la finalité doit définitivement être écartée de la sphère du vivant. Elle correspond selon lui à un « anthropomorphisme », qui peut-être assimilé à une croyance contre laquelle il a longtemps fallu lutter :

« La finalité, qui caractérise beaucoup d’activités humaines a longtemps servi de modèle universel pour expliquer tout ce qui, dans la nature, a paru orienté vers un but. C’est le cas notamment des êtres vivants dont toutes les structures, les propriétés, le comportement semblent à l’évidence répondre à un dessein. »
(Le jeu des possibles, 1981)

Vous avez déjà mis une note à ce cours.

Découvrez les autres cours offerts par Maxicours !

Découvrez Maxicours

Comment as-tu trouvé ce cours ?

Évalue ce cours !

 

Des profs en ligne

quote blanc icon

Découvrez Maxicours

Exerce toi en t’abonnant

Découvrir le reste du programme

Des profs en ligne

  • 6j/7 de 17 h à 20 h
  • Par chat, audio, vidéo
  • Sur les matières principales

Des ressources riches

  • Fiches, vidéos de cours
  • Exercices & corrigés
  • Modules de révisions Bac et Brevet

Des outils ludiques

  • Coach virtuel
  • Quiz interactifs
  • Planning de révision

Des tableaux de bord

  • Suivi de la progression
  • Score d’assiduité
  • Un compte Parent