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Les grands courants d'échanges mondiaux au 18e siècle

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De quelles façons les puissances européennes ont-elles profité des routes commerciales pour s’enrichir ?
1. Les puissances commerciales européennes du 18e siècle
Depuis la découverte de nouveaux territoires, les puissances européennes développèrent leur commerce maritime. Ce commerce était favorisé par des progrès en matière de navigation et par une meilleure connaissance des routes maritimes. Alors que l’Espagne et le Portugal contrôlaient l’Amérique du sud et s’étaient enrichis grâce à leur conquête, d’autres pays européens comme l’Angleterre, La France et les Provinces-Unies installaient des comptoirs en Asie et en Afrique. Ces comptoirs étaient des escales importantes qui permettaient aux navires européens d’importer des produits exotiques comme le sucre, le cacao, le café, le thé, le coton, le tabac et les épices. En effet, à cette époque-là, ces produits n’existaient pas en Europe et étaient revendus très chers. L’argent qu’ils rapportaient permettait de financer d’autres expéditions.

Doc. 1. Vue de Bombay en Inde vers 1731. Au centre les entrepôts de la Compagnie anglaise des Indes orientales (comptoirs). À droite un château avec le drapeau de l'Union Jack et à gauche, de nombreux entrepôts. Au premier plan les bateaux de la compagnie.


2. Le commerce maritime, facteur de richesse pour la bourgeoisie européenne
L’océan Atlantique était devenu un espace d’échanges commerciaux constitués de produits manufacturés, de produits alimentaires et d’esclaves. Les ports européens profitaient de l’essor des échanges mondiaux et du commerce atlantique et se développaient assez rapidement. Les armateurs et les négociants qui se trouvaient dans ces ports devenaient de plus en plus riches grâce à la rareté des produits qui constituaient leurs activités et ils développèrent des quartiers d’affaires ainsi que des villes portuaires marchandes. Ces échanges étaient monopolisés par les compagnies de commerce qui pouvaient compter sur la protection des états auxquels elles appartenaient.

Doc. 2. Navire transportant le tabac sur le fleuve de James River, Colonie de Virginie.

3. La guerre et la piraterie, conséquences de l'essor des échanges mondiaux
De nombreuses guerres opposant les puissances européennes avaient le commerce atlantique comme enjeu. Les compagnies commerciales concurrentes alimentaient les rivalités des nations. Ainsi, une guerre entre l’Angleterre et la France, appelée la Guerre de Sept ans, qui se déroula entre autres en Inde et en Amérique du Nord, eut le contrôle du commerce maritime pour objet. La richesse dégagée par le commerce maritime éveillait de nombreuses envies. La contrebande et la piraterie se développèrent afin de profiter des routes maritimes qui apportaient de couteuses marchandises avec elles. Mais cette période fut surtout marquée par le développement de l’activité des corsaires qui avaient l’autorisation de leurs gouvernements de piller les navires marchands des autres pays.

Doc. 3. Le corsaire français Jean Bart (1650-1702) abordant un navire.

L'essentiel
Le commerce maritime se développa dans l’Océan Atlantique grâce à l’installation de comptoirs marchands et grâce à la protection des marines de guerres des différents Etats qui protégeaient cette source d’enrichissement économique. Ce commerce très rentable grâce aux prix de vente supérieurs aux coûts de transport profitait essentiellement à la bourgeoisie des villes portuaires.

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