La constitution des empires coloniaux - Maxicours

La constitution des empires coloniaux

Objectifs
  • Savoir expliquer la constitution des empires coloniaux.
  • Savoir nommer les principales puissances coloniales avant le partage de l’Afrique en 1884-1885.
Points clés
  • La colonisation européenne s’est effectuée sur le temps long.
  • Le « partage du monde » par les puissances européennes a entrainé des tensions et des conflits.
Pour bien comprendre

4e : « Le XVIIIe siècle (Expansions, Lumières, Révolutions) »

1. XVI-XVIIe siècles : Les Européens à la conquête du monde, les premiers domaines coloniaux

Depuis la découverte de nouveaux territoires (notamment les territoires américains), les Européens ont étendu leur influence commerciale et politique sur le reste du monde.
L’installation de comptoirs en terre étrangère fut suivie de la colonisation.

Un comptoir : désigne un établissement commercial établi dans un pays étranger.
Une colonie : désigne un territoire conquis, occupé et dominé par une puissance étrangère (la métropole).

Au début du XVIIIe siècle, l’Espagne possédait l’empire colonial le plus vaste de l’Europe. De plus, ce dernier lui apportait beaucoup d’or. Cette conquête réussie va éveiller la convoitise des autres pays européens.

Le traité d’Utrecht (aux Pays-Bas), signé en 1713, qui mit fin à la guerre de Succession d’Espagne, modifie l’équilibre des puissances européennes et change également les rapports de force entre les territoires coloniaux. En effet, alors que la puissance espagnole décline, la puissance anglaise s’affirme sur les mers du globe et rivalise avec les puissances maritimes des Provinces-Unies et de la France. Les pays d'Europe deviennent alors des métropoles.

Métropole : désigne des États qui possèdent des colonies.
  • L’Angleterre commence à coloniser principalement l’Inde mais aussi de nombreux territoires en Amérique du Nord.
Remarque
Parmi ses territoires, il se trouvait la Nouvelle-Angleterre qui donne ensuite naissance aux États-Unis d’Amérique.
  • La France colonise, quant à elle, des territoires nord-américains, dont le Canada et la Louisiane, des îles antillaises et installe quelques comptoirs en Inde et en Afrique.

Ces territoires furent des sources de richesse pour les Européens qui les exploitèrent mais ces nouvelles sources créèrent aussi des rivalités entre les différentes puissances.

Exemple
La guerre de Sept Ans se déroule non seulement en Europe mais également en Amérique du Nord où la Nouvelle-France et les colonies britanniques ont servi de champs de bataille. Lors de cette guerre gagnée par l’Angleterre avec la prise de la ville de Québec en 1759, les nations européennes n’ont pas hésiter à impliquer les populations locales.
2. Le XIXe siècle : un contexte d’expansion coloniale

Après avoir marqué un temps d'arrêt au milieu du XIXe siècle, l'expansion coloniale reprend après 1850. En parallèle de l'industrialisation croissante des nations européennes, la colonisation offre, selon les contemporains, la possibilité de dynamiser la croissance économique.
Une course aux colonies s'engage rapidement, exacerbant les rivalités entre pays européens. L'enjeu est d'étendre le contrôle sur les territoires conquis pour affirmer sa puissance.
Jusqu'aux années 1880, les Européens contrôlent peu de territoires en Afrique :

  • les Français ont conquis l'Algérie à partir de 1830. Ils sont présents en Afrique occidentale, en particulier au Sénégal ;
  • les Anglais se cantonnent à certains points de la rive occidentale : Sierra Leone, la Côte-de-l'Or, le Golfe de Guinée, et au sud du continent, la Colonie du Cap.

Les implantations sont avant tout littorales et l'intérieur des terres est méconnu. Toutefois, entre 1870 et 1880, l'exploration du continent progresse. Celle-ci est souvent conduite par des missionnaires catholiques en quête d'évangélisation.

Les missions d’évangélisation, conduites par des membres du clergé, avaient pour objectif de convertir les populations locales au christianisme.

Par ailleurs, les Européens entendent apporter aux populations, jugées primitives, les « bienfaits de la civilisation ». Cette mission dite « civilisatrice » masque un enjeu : la quête du prestige et de la puissance. La compétition entre les puissances coloniales conduit à des convoitises, à des sources de tensions.

Exemple
Celles-ci sont particulièrement sensibles au Congo. Ce territoire est sous domination du roi des Belges, Léopold II, mais il se heurte aux ambitions françaises et portugaises. Les Portugais font état de droits historiques sur l'embouchure du fleuve Congo.

Les puissances se rendent compte que la « course aux colonies » peut risquer de susciter un conflit et qu'il convient de fixer les règles d'un partage du continent. Ce fut le cas en 1884 avec l’ouverture de la conférence de Berlin.

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