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Magellan et Elcano : le premier tour du monde

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Objectif
  • Découvrir comment s'est déroulé le premier tour du monde.
Points clés
  • Magellan est un navigateur portugais qui se met au service de la couronne d'Espagne afin de gagner les Indes par l'Ouest en contournant l'Amérique.
  • Il entreprend cette aventure en 1519 mais ne l'achève pas. Il périt avec une quarantaine de ses hommes en 1521.
  • C'est Juan Sebastian Elcano, son second, qui termine le périple et ramène l'équipage à Séville en septembre 1522, bouclant ainsi le premier tour du monde.
1. Magellan : un aventurier portugais au service de l’Espagne

Fernando Magellan est né vers 1480. Il a participé à des expéditions aux Indes aux côtés du conquistador portugais d’Albuquerque. De retour en Europe, il repart aussitôt pour combattre au Maroc.

 

Il propose en vain au roi du Portugal de gagner les Indes par l’Ouest, en contournant l’Amérique et en naviguant sur un océan récemment découvert, le Pacifique. Comme Christophe Colomb auparavant, il échoue auprès du souverain portugais et se tourne vers la couronne espagnole.

Grâce à Charles Quint, empereur du Saint-Empire et roi d'Espagne, il peut financer son expédition. Le but n’est alors pas de réaliser le tour du monde, mais de contourner l’Amérique par le Sud puis de gagner par l’Ouest les Indes, et surtout l’archipel des Moluques (à l’est de l’actuelle Indonésie), qui promettent le monopole du girofle.

2. Le premier tour du monde
a. Le début du voyage

Le 10 août 1519, Magellan prend la mer, à la tête de cinq navires. Il atteint sans grande difficulté l’Amérique du Sud. Après avoir essuyé une tentative de mutinerie, il contourne le continent par le sud, via un détroit qui portera par la suite son nom. Il met plus de trois mois à traverser l’Océan Pacifique. Les vivres viennent alors à manquer ; dans le journal de bord d’un marin embarqué, on peut lire que les hommes sont contraints de manger de la sciure de bois et des rats, puis des chats, ou de sucer du cuir durant la traversée. L’expédition parvient malgré tout jusqu’aux Philippines.

Mais le 27 avril 1521, à la bataille de Mactan contre le roi Lapu-Lapu qui refuse de se soumettre aux Espagnols, Magellan est tué avec près de quarante de ses hommes. Juan Sebastian Elcano doit diriger seul le retour.

b. Elcano aux commandes

Elcano gagne les Moluques en novembre, mais doit échapper aux Portugais qui veulent le couler. Il ne reste bientôt plus qu’un bateau, La Victoria, qui parvient à Séville le 4 septembre 1522, chargé d’épices et de 13 Moluquois. 247 hommes ont embarqué dans cette aventure, mais 175 d'entre eux ont trouvé la mort. Elcano et ses hommes réalisent ainsi le premier tour du monde !

Le retentissement de l’exploit est considérable en Europe. Charles Quint décerne à Elcano des armoiries qui représentent un globe et où on peut lire l’inscription : « Primus circumdedisti mihi » (« Pour moi, tu as été le premier à faire le tour »). Mais Elcano meurt de maladie en 1526 lors d'une nouvelle expédition, qui visait à renforcer les positions espagnoles aux Indes orientales.

L’exploit de la première navigation a davantage une valeur scientifique qu’économique. La nouvelle route n’est pas rentable, mais le voyage prouve définitivement que la Terre est ronde.

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