La société d'Ancien Régime- Seconde- Histoire - Maxicours

La société d'Ancien Régime

Objectif
  • Connaitre les caractéristiques d'une société d'ordres.
  • Connaitre les différents ordres.
  • Savoir en quoi la société d'Ancien Régime est inégalitaire.
Points clés
  • La société de l'Ancien Régime est composée de trois ordres dont les fonctions sont différentes : le clergé prie, la noblesse combat et le Tiers état travaille.
  • Les privilèges et les fortes différences de richesse dessinent les contours d'une société inégalitaire entre les ordres et à l'intérieur de chaque ordre.
  • La grande majorité des Français sont des ruraux, surtout des paysans. Les fortes inégalités de cette société d'Ancien Régime se retrouvent à la fois dans le monde des villes et celui des campagnes.
Pour bien comprendre
1. Une société d'ordres
La société est divisée en 3 ordres répartis selon leur fonction et leurs privilèges.
a. Le clergé et la noblesse

Le clergé regroupe ceux qui prient. Il assure une fonction religieuse, mais aussi l'enseignement, l'assistance aux personnes et aux malades et la tenue de l'état civil dans les paroisses. Il regroupe environ 2 % de la population du royaume.

La noblesse représente elle aussi environ 2 % de la population française. On y trouve la grande noblesse, c'est-à-dire la noblesse d'épée (ancêtres nobles depuis le Moyen Âge), la noblesse de robe (anciens bourgeois devenus nobles par l'achat d'un office) et la petite noblesse (seigneurs ruraux, parfois peu fortunés).

Clergé et noblesse disposent de privilèges, c'est-à-dire d'avantages particuliers. Ce sont ces privilèges qui organisent la société française (et même celle des autres pays européens) depuis le Moyen Âge. Ainsi, ni le clergé ni la noblesse ne paient d'impôts. Le clergé a ses propres tribunaux.

b. Le Tiers état

Le reste de la population, c'est-à-dire l'écrasante majorité, représente le Tiers état, qui ne dispose d'aucun privilège. Leur fonction est de travailler.

Le Tiers état se doit de payer des impôts tels que la taille au roi, la dîme au clergé et les droits seigneuriaux aux nobles.

Taille : Sous l'Ancien Régime, impôt payé par les roturiers (c'est-à-dire ceux qui ne sont pas nobles)  et destiné à financer l'armée permanente du roi.
Dîme : Sous l'Ancien Régime, impôt en nature payé au clergé, représentant environ 10 % de la récolte.
2. De forts contrastes à l'intérieur de chaque ordre
a. Au sein des privilégiés

Dans le clergé, il faut distinguer le haut clergé (évêques et abbés) du bas clergé, formé de simples prêtres, peu fortunés.

De même au sein de la noblesse : la haute noblesse est composée de grandes familles qui appartiennent à la cour du roi, à Versailles. Elle n'a rien à voir avec la petite noblesse campagnarde vivant uniquement des revenus – souvent faibles – de ses terres.

b. Au sein du Tiers état

Ces différences sont encore plus importantes dans le Tiers état où la richesse des grands bourgeois au service de la monarchie et qui réussissent parfois à s'acheter des charges et ainsi accéder à la noblesse, s'oppose à la pauvreté du petit peuple des villes (artisans) ou des campagnes (paysans).

3. Une société principalement rurale
a. Une écrasante majorité de ruraux

Sur une population d'environ 20 millions au XVIIIe siècle, 85 % des Français sont des ruraux. La plupart d'entre eux sont paysans. Les plus riches, laboureurs, possèdent des terres et une charrue. D'autres sont de petits propriétaires, tandis que les derniers, manouvriers, n'ont que leurs bras pour subsister. Le travail est pénible car les méthodes de cultures ont peu évolué.

Le clergé et la noblesse sont présents dans chaque paroisse. Personnages éminents de la société villageoise, ils ne sont guère plus riches que le reste de la population.

b. Le monde des villes

Les citadins sont très minoritaires malgré le développement des villes. Les activités y sont très diverses : artisanat, commerce, banque, administration, etc.

Les personnages influents de chaque ordre résident le plus souvent en ville où ils se font construire des hôtels particuliers.

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