L'Empire byzantin, conservation de l'Empire romain- Seconde- Histoire - Maxicours

L'Empire byzantin, conservation de l'Empire romain

Objectifs
  • Comprendre le double ancrage culturel et le fonctionnement de l’Empire byzantin.
Points clés
  • L’Empire byzantin est l’héritier de l’Empire romain d’Orient, c’est un empire de culture grecque et chrétien. Il est dirigé par le basileus, qui concentre tous les pouvoirs.
  • L’Empire perdure un millénaire, mais après un long déclin, il s’effondre face aux Turcs ottomans, qui prennent sa capitale en 1453.
1. Un empire grec et chrétien
a. L'héritage gréco-romain

L’Empire byzantin est l’héritier de l’Empire romain d’Orient, tel que l’a délimité l’empereur Théodose en 395.

En 476, à la chute de l’Empire romain d’Occident, l’Empire romain d’Orient devient le seul héritier de l’Empire romain.

Après la chute de l’Empire romain d’Occident en 476, l’Empire byzantin (Du nom de sa capitale, Byzance, qui deviendra Constantinople) porte seul l’héritage de l’Empire romain pendant encore un millénaire. C’est un empire de langue et de culture grecques et un empire chrétien.

Même si Justinien a cru pouvoir reconstituer l’ancien Empire romain dans sa globalité au VIe siècle, ses conquêtes sont éphémères. La plupart de ses successeurs sont sur la défensive, confrontés à de multiples ennemis.

b. Le basileus et sa capitale

L’Empire byzantin est une monarchie, à la tête de laquelle le basileus (« roi » en grec) concentre tous les pouvoirs.

Chef politique et militaire, le basileus contrôle aussi l’Église et nomme le patriarche de Constantinople. Il est le représentant de Dieu sur Terre. Lorsqu’on se présente devant lui, on se prosterne face contre terre, c’est la proskynèse.

Basilique Sainte-Sophie, à Istanbul ǀ © iStock – hadynyah

Le basileus réside dans sa capitale, Constantinople, qui éblouit par ses richesses tous les voyageurs étrangers. La ville est l’héritière de Rome, avec ses palais, ses églises (l'église de Sainte-Sophie en particulier), ses édifices dédiés aux jeux et aux spectacles, etc.

Constantinople une capitale cosmopolite.

c. La chrétienté orthodoxe

En 1054, le Grand Schisme sépare la chrétienté catholique, dirigée par le pape, de la chrétienté orthodoxe, menée par le patriarche de Constantinople.

 

 

Au-delà des querelles politiques et d’égos entre les têtes de ses deux Églises et des questions théologiques, c’est surtout la quatrième croisade en 1204, en provoquant le pillage de Constantinople par les Occidentaux, qui a provoqué la rupture définitive.

Les différences se sont accumulées au cours des siècles sur le plan des pratiques religieuses entre Orient et Occident. Chez les orthodoxes, le célibat n’est imposé qu’aux évêques et aux moines. Les prêtres peuvent donc se marier. Les cérémonies accordent plus d’importance aux chants et surtout aux icônes.

2. Le lent déclin de l’Empire

Après l’apogée territorial du VIe siècle, l’empire voit son territoire fondre au fil des siècles. Les conquêtes arabes fulgurantes au VIIe siècle l’amputent d’une grande partie de ses territoires.

Au XIe siècle, le sud de l’Italie et la Sicile sont perdus, conquis par les Normands. À l’est, les Turcs seldjoukides rognent progressivement son territoire. La bataille de Manzikert, en 1071, est catastrophique pour Byzance. L’Anatolie est envahie par des milliers de turcs dans les décennies qui suivent.

La dynastie des Comnènes (fin XIe et XIIe siècle : Alexis, Jean II, Manuel) redresse quelque peu la situation.

Mais le pouvoir s’affaiblit avec leurs successeurs et en 1204, c’est le drame. La quatrième croisade des Occidentaux dérape, en grande partie à cause de Venise : Constantinople est pillée par les croisés. Dès lors, l’Empire ne cesse de s’affaiblir.

En 1453, les Turcs ottomans, menés par Mehmet II, prennent Constantinople, qui devient Istanbul : c’est la fin de l’Empire byzantin.

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