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Reconstitution d'un paysage du passé : exemple du Perche

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Objectifs
La plupart des roches sédimentaires se sont formées dans l’eau. Or, aujourd’hui, on retrouve ces sédiments à l’air libre. On peut en déduire que les paysages ont changé.
Comment les géologues sont-ils capables de connaître les évènements passés ?
Comment, sur le terrain, les géologues reconstituent-ils un paysage ancien ?
1. Principe de l’actualisme
Pour reconstituer les paysages anciens d’une région, les géologues observent les phénomènes qui se déroulent actuellement : conditions de formation des roches, mode de vie des êtres vivants, etc.
En considérant que ces phénomènes se déroulaient de la même façon dans le passé, ils se représentent l'environnement passé : c’est le principe de l’actualisme.
Ainsi, le présent nous renseigne sur le passé.
2. Reconstitution d'un paysage ancien
Dans le Perche, en Basse-Normandie, on peut facilement ramasser du sable. Ce sable constitue une partie du sous-sol de nombreuses forêts domaniales, comme, par exemple, celle de Bellême.
Cet ensemble géologique, largement répandu dans la région, porte le nom de Sables du Perche.
Le sable du Perche est constitué de grains de quartz fortement polis, arrondis et luisants. La couleur prédominante de ce sable est le rouge.
a.  Zones de dépôt du sable
• À l'heure actuelle

On sait qu’aujourd’hui, le sable se dépose dans deux principaux environnements :
– en milieu marin, sur les plages ;
– en milieu fluvial, le long des berges des rivières et des fleuves.

Si on compare l’aspect du sable du Perche avec deux sables actuels trouvés dans les environnements marins et fluviaux, on constate que le sable du Perche ressemble au sable d’origine marine.

• Application du principe d'actualisme

On peut donc en déduire, selon le principe de l’actualisme, que le sable du Perche s’est formé dans les mêmes conditions qu’un sable de plage.

D’autre part, les sables du Perche contiennent de nombreux  fossiles comme des ammonites, des piquants d’oursins, etc. Ces animaux étaient marins, argument supplémentaire pour émettre l'hypothèse que le sable du Perche est d’origine marine.

Doc. 1 : Une ammonite.



Les géologues ont donc déduit qu’il y a 65 millions d’années (au Crétacé supérieur), le Perche était une région de bord de mer.

Doc. 2 : Situation géographique supposée
des terres émergées au Crétacé supérieur.

b.  La couleur rouge du sable
• À l'heure actuelle

Quand un massif de granit est érodé par différents agents (par exemple, l'eau de pluie), les minéraux qui constituent ce bloc de granit, comme les micas et les feldspaths, s’altèrent et se transforment en minéraux argileux responsables de la couleur rouille du sable du Perche.

• Application du principe d'actualisme

On peut donc en déduire qu’un massif granitique émergé était proche et subissait une érosion due aux eaux de pluie. L'arénisation de ce massif est probablement due à l'origine du sable rouge que l'on trouve dans le Perche actuellement. Le paysage observé à cette époque dans le Perche devait ressembler à celui des côtes bretonnes actuelles.

Doc. 3 : La côte bretonne actuelle.



L’essentiel

Connaître un milieu de sédimentation actuel permet aux géologues de reconstituer un milieu de sédimentation ancien grâce au principe de l’actualisme.
La nature, la structure et le contenu fossilifère des roches sont autant d’indices qui permettent de se représenter le paysage d’une région il y a plusieurs millions d’années.

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