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Les voyages de Tocqueville

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Objectifs
  • Connaitre les principaux éléments biographiques d’Alexis de Tocqueville (1805-1859).
  • Comprendre en quoi son voyage en Amérique a formé sa pensée politique.
Points clés
  • Alexis de Tocqueville est un philosophe et un homme politique français du XIXe siècle. Il est libéral.
  • Ses voyages en Amérique lui ont permis d’affiner sa pensée politique. Il s’intéresse à la notion de la démocratie ainsi qu’aux évènements qui ont conduit à la Révolution américaine et à la Révolution française.
Pour bien comprendre
  • HGGSP 1re : « Qu’est-ce que la politique ? »
1. Éléments biographiques

Alexis de Tocqueville est un philosophe et un homme politique français du XIXe siècle (1805-1859).

Il est issu d’une famille de la noblesse normande. Après des études de droit, il est nommé juge auditeur au tribunal de Versailles, puis il part aux États-Unis, en 1831, pour étudier le système pénitentiaire américain.

À son retour, il entame une carrière politique. Il est élu député de la Manche en 1839. Il défend des idées anti-esclavagistes au Parlement. Il est en faveur du libéralisme économique et donc du libre-échange.

Le libéralisme économique est une doctrine selon laquelle l’État doit intervenir le moins possible dans l’économie. Les libertés économiques comme le libre-échange et la liberté d’entreprendre sont garanties.

Il conserve son siège en 1848 lors de la mise en place de la Seconde République. Très hostile à Louis-Napoléon Bonaparte, il quitte la vie politique en 1851 quand ce dernier prend le pouvoir.

Remarque
Louis-Napoléon Bonaparte conserve le pouvoir par un coup d’État le 2 décembre 1851, puis instaure le Second Empire le 2 décembre 1852, qui dure jusqu’en 1870.

À la fin de sa vie, il s’interroge sur les causes de la Révolution française. Cela implique pour lui de s’intéresser au fonctionnement de l’Ancien Régime et aux évènements qui ont précédé la Révolution pour mieux la comprendre. Ses idées sont compilées dans son essai L'Ancien Régime et la Révolution, publié en 1856.

2. Les voyages de Tocqueville en Amérique

En 1831, Tocqueville est envoyé aux États-Unis pour y étudier le système pénitentiaire américain.

Il y reste environ 10 mois, accompagné de son ami Gustave de Beaumont. Sur place, ils rencontrent les élites américaines, visitent des prisons et passent aussi quelques temps au Canada.

En 1835, il rédige le premier tome de son œuvre, De la démocratie en Amérique. Le second tome parait en 1840. Le succès est immédiat et lui vaut d’être nommé Chevalier de la Légion d’Honneur.

Cet essai ne se cantonne pas au système judiciaire américain. Tocqueville s’intéresse aussi au régime politique américain et à la forme de démocratie représentative qui s’y développe depuis la Révolution de 1776.

Tocqueville y détaille ses idées sur les effets de la démocratie sur le peuple américain, ses mœurs et sa culture. Il y analyse les aspects positifs et énonce également les critiques qu’il fait à ce mode de gouvernement.

Tocqueville a effectué d’autres voyages hors de France pour nourrir sa pensée politique : au Royaume-Uni, en Suisse, en Italie, etc.

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