La lettre ouverte- Seconde- Français - Maxicours

La lettre ouverte

Objectifs
  • Définir la notion de « lettre ouverte ».
  • Comprendre les enjeux dénonciateurs de ce type de lettre.
  • Comprendre le rôle que joue la presse dans sa diffusion.
Points clés
  • Une lettre ouverte est généralement adressée à un destinataire unique mais elle est rendue publique.
  • À travers la lettre ouverte, un auteur expose son point de vue, souvent polémique, afin de faire réagir les lecteurs.
  • La presse permet la diffusion des lettres ouvertes à un large public.
Pour bien comprendre
  • Les genres de l’argumentation
  • La littérature d’idées et la presse au XIXe siècle
1. Les destinataires
a. Un destinataire particulier

La lettre ouverte est le plus souvent adressée à un individu unique, clairement désigné et revendiqué comme tel.

Exemple
Dans sa lettre ouverte à Paul Faber, Boris Vian désigne ironiquement mais clairement le conseiller municipal : « Cher Monsieur ». La situation d'énonciation est respectée : Boris Vian, l'épistolier, interpelle son destinataire par le « vous » réglementaire.

Ce destinataire peut être un individu privilégié servant de prétexte pour interpeller un plus large public.

Exemple
Émile Zola recourt à ce subterfuge bien transparent, notamment dans son célèbre « J'accuse », publié dans le journal L'Aurore le 13 janvier 1898. Il précise en titre qu'il s'agit d'une lettre à Félix Faure, président de la République. Il implique alors un destinataire précis pour mieux mettre en cause ceux qui sont accusés à tort : « Quant aux gens que j'accuse, je ne les connais pas, je ne les ai jamais vus, je n'ai contre eux ni rancune ni haine. »

Le statut du destinataire est donc fondamentalement ambigu et fait toute la particularité de la lettre ouverte.

b. Un destinataire pluriel

Il arrive également que la lettre ouverte soit adressée à un public plus large, le plus large possible.

Exemple
Émile Zola n'hésite pas à interpeller la jeunesse dans son ensemble dans sa lettre ouverte Humanité, vérité, justice. L'Affaire Dreyfus. Lettre à la jeunesse en 1897 : « Où allez-vous, jeunes gens, où allez-vous, étudiants, qui courez en bandes par les rues [...]. »

La lettre ouverte prend alors sa pleine ampleur. Un genre littéraire qui relève au départ de l'écrit intime atteint le public le plus large.

Le texte de la lettre est souvent satirique à l’égard du destinataire désigné et polémique car, à travers elle, son auteur cherche à faire réagir les lecteurs.

2. Les intermédiaires
a. La presse

Par définition, la lettre ouverte nécessite un support particulier : la presse. Ce relai est nécessaire pour que les destinataires en prennent connaissance. Cet intermédiaire constitue bien entendu un indice de sens puissant.

La plus célèbre des lettres ouvertes, celle de Zola au président Félix Faure et publiée dans le quotidien L'Aurore, n'est assurément pas le fruit du hasard étant donnée l'obédience politique du journal.

De nos jours, ce support est encore très utilisé et se révèle être l'un des meilleurs garants de la liberté de la presse.

b. Les oeuvres littéraires

Des œuvres complètes n'appartenant pas au genre épistolaire peuvent être utilisées pour diffuser une lettre ouverte. Au XVIIe siècle, par exemple, il était d'usage de dédier son œuvre à une personnalité éminente, notamment afin d'en obtenir une gratification financière.

3. Les intentions polémiques

Dans une lettre ouverte, l'épistolier déploie des moyens de persuasion particuliers, notamment l'ironie.

Exemple
Dans ses Lettres à un Provincial, Blaise Pascal accuse d'immoralité les jésuites et valorise alors, par opposition, les jansénistes. La lettre ouverte est pour Pascal un moyen de prendre position dans le débat religieux de l'époque, par le biais d'une comparaison à peine voilée.

Tous les thèmes, y compris les plus audacieux, peuvent donc être abordés par les auteurs dans les lettres ouvertes qui deviennent ainsi un moyen d'argumenter et de persuader particulièrement efficace.

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