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Térence

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Ménandre est un poète et auteur de comédies né à Athènes (3e siècle avant J.-C.) ; on le considère comme le représentant de la nouvelle comédie grecque (des pièces en 5 actes, avec des entractes joués par un chœur).
Les aventures sentimentales prennent une place majeure dans ses pièces. Élève d'Euripide, il a écrit une centaine de comédies, qu'imitèrent Plaute et Térence.

Les comédies de Térence font partie des grands textes classiques antiques. On qualifie ses pièces de théâtre de « légères » mais au ton parfait et au style délicat. Le comique de ses pièces provient des subtilités de l'intrigue mais aussi de la riche analyse des sentiments humains qu'on y trouve et des portraits psychologiques poussés. L'auteur refuse les plaisanteries grossières, les calembours, les caricatures, etc. Cependant, Térence connut moins de succès que Plaute.

Sa pensée la plus célèbre, tirée d'une de ses pièces, est sans conteste :
Homo sum, et humani nihil a me alienum puto.
« Je suis un homme, et rien de ce qui est humain ne m'est étranger. »
1. Qui est Térence ?
a. Un esclave affranchi devenu auteur de comédies
Térence est un auteur de comédies latines. D'origine nord-africaine, Térence (Publius Terentius Afer) est né à Carthage vers 190 avant J.-C. et mort vers 159 avant J.-C.

Il fut l'esclave d'un sénateur (Publius Terentius Lucanus) qui l'affranchit et lui offrit une éducation classique. En guise de reconnaissance envers son ancien maître, Térence prendra ses nom et prénom, en plus de son nom d'esclave, Afer (en fait, un surnom qui signifie « l'Africain »).

On le dit protégé de Scipion Émilien. Il voyagea en Grèce et en Asie. Il mourut jeune, âgé d'une trentaine d'années. On sait peu de choses sur les circonstances de sa mort. La légende dit qu'il mourut de chagrin après avoir perdu dans un naufrage la traduction des comédies de Ménandre.
b. Un imitateur de Ménandre
Térence fit paraître 6 comédies, entre 166 et 160 avant J.-C. :

- L'Andrienne (ou l'histoire de la jeune fille de l'île d'Andros)
- L'Hécyre (ou la Belle-mère)
- L'Héautontimorumenos (ou le « bourreau de soi-même »)
- Le Phormion (Molière s'en inspirera pour les fourberies de Scapin)
- L'Eunuque
- Les Adelphes (l'histoire de deux frères, Eschine et Ctesiphon)

Le modèle d'inspiration de Térence est l'auteur grec Ménandre, dont il ramena des traductions de ses pièces et des manuscrits lors de voyages en Grèce.
César s'amusera d'ailleurs à l'appeler le « demi-Ménandre ».
2. Un modèle littéraire
De nombreux auteurs se sont inspirés de Térence, comme par exemple Molière pour Les Fourberies de Scapin (inspirées du Phormion).

Dans le Phormion de Térence, deux fils épousent sans l'autorisation de leurs pères des jeunes filles esclaves, soutenus par un « parasite » social, Phormion. Lorsque les pères reviennent, Phormion arrange la situation entre les pères et leurs fils, tout en soutirant de l'argent aux vieux pères. On voit bien le rapport avec Les Fourberies, pièce dans laquelle Octave se marie et Léandre tombe amoureux d'une égyptienne, en l'absence de leurs parents respectifs. Au retour de leurs parents (qui ont pour leurs enfants des projets de mariage), les deux fils se confient à un valet, Scapin, pour résoudre leurs problèmes... De même, Molière imita Les Adelphes dans L'École des maris.

Il fut aussi imité par Michel Baron, acteur de la troupe de Molière et auteur de plusieurs comédies (dans une, il s'inspira de L'Andrienne).

Jean de La Fontaine a traduit une édition d'Eunuque de Térence, en 1654.
L'essentiel
Térence (vers 190-159 avant J.-C.) est un des grands auteurs de comédies latines. Ancien esclave, il laisse 6 comédies au ton subtil et basées sur les comédies de Ménandre.

Son œuvre influença les auteurs européens comme Molière, La Fontaine, mais aussi Diderot, qui lui rendit hommage dans ses Réflexions sur Térence, en 1762.

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