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La poésie au XVIIIe siècle

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Objectif
  • Comprendre la place occupée par la poésie au XVIIIe siècle.
  • Découvrir les poèmes majeurs de ce siècle.
Points clés
  • Durant le siècle des Lumières, la poésie est un genre mineur.
  • Peu d’auteurs écrivent des poèmes ; le plus célèbre est André Chénier.
Pour bien comprendre
  • Le siècle des Lumières
  • La poésie au XIXe siècle
1. Un genre mineur à l’époque des Lumières

Le XVIIIe siècle, ou siècle des Lumières, est profondément marqué par la volonté des auteurs et érudits de transmettre des connaissances. La poésie est donc délaissée au profit de la littérature d’idées.

Ce n’est pas la forme poétique en elle-même qui n'intéresse pas les philosophes, mais plutôt les fonctions du poète. En effet, l’image du poète vates (= inspiré) ne correspond plus aux besoins rationnels et aux envies de progrès des philosophes.

Peu d’auteurs se sont illustrés en poésie :

  • Jean-Baptiste Rousseau, élève de Boileau et auteur d’épigrammes et d’odes ;
  • Jacques Delille, auteur de poèmes dans lesquels la nature éveille la sensibilité du poète.
2. Des exemples de textes poétiques
a. Voltaire

Plus connu pour ses contes philosophiques écrits en prose, Voltaire est cependant l’auteur de très nombreux poèmes ou textes écrits en vers.

Parmi eux se trouve le Poème sur le désastre de Lisbonne, composé en 1756 suite au tremblement de terre de Lisbonne un an plus tôt et qui causa la mort de plus de 30 000 personnes. Très touché par cette catastrophe, Voltaire compose ce poème à travers lequel se ressent son émotion. Ce texte est également le moyen pour lui de critiquer la philosophie optimiste de Leibniz. Il critique à nouveau cette philosophie dans Candide en 1759.

Voltaire

b. André Chénier

André Chénier est un poète héritier des Lumières. Son oeuvre poétique est majoritairement composée de traductions ou de réécritures de textes antiques, de poèmes personnels mais également philosophiques et politiques. Il se rêvait comme un Homère moderne mais sa carrière littéraire est de courte durée car il est guillotiné à l’âge de 31 ans, lors de la Terreur, pour s’être dressé contre les idées de Robespierre.

« La jeune Tarantine » et « La jeune captive » sont des poèmes élégiaques (= tristes, mélancoliques) mettant en scène la beauté fragile pour le premier et une ode à la vie pour le second. Composés alors qu’il est emprisonné, attendant d’être exécuté, ces poèmes sont édités de manière posthume.

L’oeuvre de Chénier est enfin pleinement reconnue par les romantiques au XIXe siècle car ses textes correspondent parfaitement aux thèmes et à l’esthétique romantique.

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