Fiche de cours

Jean Cocteau

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Objectif : Connaître un poète qui a influencé tous les domaines de l'art au XXe siècle.
1. Une vie tumultueuse
a. L'enfance de l'art
Clément Eugène Jean Maurice Cocteau naît le 5 juillet 1889, dans une famille fortunée et férue d'art.

Très tôt, il montre des dispositions pour le dessin, et sa fascination pour le théâtre l'amène à construire lui-même d'astucieux théâtres de carton.

Drame familial : le 5 avril 1898, son père se suicide. Son grand-père maternel, désormais chef de famille, l'initie à la musique.

Cancre, il est renvoyé du lycée en 1904. En 1906, il compose ses premiers poèmes et échoue à son baccalauréat qu'il n'obtiendra jamais. Il fait alors son entrée dans le monde.

b. Le refus de l'étiquette
 oL'apôtre de l'art officiel

Dans les salons parisiens, sa virtuosité langagière passionne. Le 4 avril 1908, une lecture publique de ses vers est organisée et le 15 juillet, il est publié pour la première fois avec son sonnet Les Façades.
Catulle Mendès, Edmond Rostand et Anna de Noailles sont ses modèles. Il publie ses trois premiers recueils poétiques : La Lampe d'Aladin (1909), Le Prince frivole (1910) et La Danse de Sophocle (1912).

 oDes rencontres déterminantes

1912 : Gide lui conseille l'épure et la rigueur stylistiques. Par ailleurs, après l'échec de sonDieu bleu, Serge Diaghilev, directeur des Ballets russes, par son « Étonne-moi », lui fait comprendre que la vérité est dans la surprise. Son Potomak, synthétise ces découvertes et renie ses premiers recueils.

1915 : Il rencontre Picasso et Satie. Avec eux, ainsi que Diaghilev et Massine, il crée le ballet Parade (1917). Apollinaire parle pour la première fois de "sur-réalisme".

1918 : Il devient porte-parole du " groupe des Six ", réunis autour de Satie, et dont il énonce les principes dans Le Coq et l'Arlequin.

1919 : Il rencontre Raymond Radiguet, qui l'initie à la forme romanesque et le détourne de l'avant-garde. Fruit de cette rencontre, son art poétique Le Secret professionnel paraît en 1922. Mais Radiguet meurt des suites d'une typhoïde mal soignée en 1923. Cocteau trouve du réconfort dans l'opium et connaît une crise mystique.

 oCulte et cabale

Refusant toute école, il rejette le dogme des surréalistes et devient leur bouc émissaire.

En 1921, la première des Mariés de la tour Eiffel est prise d'assaut par les dadaïstes ; en 1928, lors d'une lecture au Vieux-Colombier, Prévert gifle le récitant sur scène ; en 1930, Eluard, par ailleurs animé contre son homosexualité, perturbe la première de La Voix humaine à la Comédie-Française.

Mais il trouve de nombreux soutiens parmi la jeunesse et ses amis mécènes, notamment Chanel, qui lui offre les costumes des Chevaliers de la Table ronde (1937) dont il confie le rôle de Galaad à Jean Marais, avec qui il formera un couple légendaire.

c. La « raclée d'honneurs »
En 1943, son film L'Éternel retour est un triomphe. Il devient vraiment populaire grâce au cinéma.

En 1944, il est commandeur de la Légion d'honneur. En 1953, il est président du festival de Cannes. En 1955, il est élu à l'Académie royale de langue et de littérature françaises de Belgique, puis à l'Académie française. En 1956, il est docteur honoris causa de l'université d'Oxford. En 1957, il est membre honoraire du National Institute of Arts and Letters de New York. Et, en 1960, il est élu Prince des poètes.
Désormais reconnu, il vit serein.

Mais en apprenant la mort d'Édith Piaf, il est pris d'étouffements et s'éteint le 11 octobre 1963.

2. Une oeuvre totale
a. Les « véhicules » de la poésie
Pour Cocteau, un même courant circule dans tous les arts : l'électricité poésie. Quel que soit le support, il a travaillé au perfectionnement de la forme dans le sens de la simplicité, de la concision et de la densité, seul moyen pour que la poésie puisse saillir magnifiquement.

C'est dans le dessin, son premier et dernier mode d'expression, que cette recherche de la pureté de ligne est la plus évidente.

Quant au cinéma, il est l'ultime synthèse : il abolit les frontières des différents domaines de l'art en les convoquant simultanément. Avec Le Sang d'un poète (1932), premier volet d'une trilogie dont Orphée (1950) et Le Testament d'Orphée (1960) sont les deux autres, il a appris à écrire sur une pellicule « comme avec de l'encre ».

b. Héros mythiques
La difficulté à être, le drame de la solitude née de l'incommunicabilité et la solennité de la démarche poétique hantent l'oeuvre de Cocteau. Trois héros mythologiques marqués par la désobéissance (or celle-ci est créatrice) les incarnent.

 oOEdipe
Il est le jouet des dieux et de la fatalité, franchit la limite qui sépare le bien du mal.

 oAntigone
Elle en appelle à d'autres lois que celles qui ont été édictées aux hommes. De même, le poète revendique le droit à une vérité autre que celle des humains.

 oOrphée
Il est la figure du poète par excellence. Il abolit la frontière entre le royaume des morts et des vivants, enchante les monstres et ne craint pas de risquer sa vie pour mener à bien sa quête : la recherche d'Eurydice, c'est-à-dire l'inspiration poétique.

c. La parabole du poète
 oLe sang du poète

Le poète est un apatride. Avec innocence, il « expire » tout ce qui lui est dicté, qui est la vérité et que les humains prennent pour mensonge. Comparant son destin tragique à celui du Christ (J.C.), le plus grand des poètes, il nourrit son oeuvre de son sang.

 o« Phénixologie »

Le poète est lui-même la matière de son oeuvre. Défunt, il renaîtra de ses cendres à travers elle en la personne du lecteur.

L'essentiel

Jean Cocteau, poussé par son génie poétique, a voulu abolir les frontières de l'art qui, sous son influence, a fait son entrée dans la modernité.

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