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Le Chat noir, Edgar Allan Poe

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Objectifs ;
Saisir les caractéristiques de la nouvelle fantastique, connaître un auteur étranger majeur du genre…
Edgar Allan Poe est un poète, romancier, nouvelliste, critique et dramaturge américain, connu pour ses poésies, son romantisme noir ainsi que ses contes fantastiques.

Rappel : le mot « fantastique » vient du latin « fantasticus », signifiant « irréel, imaginaire » ; venant lui-même du grec « fantasme » signifiant « vision, fantôme ». Le récit fantastique permet donc l’intrusion du surnaturel dans la vie réelle.
1. L'auteur (1809-1849)
Doc. 1. Portrait d'Edgar Allan Poe

En 1809, Edgar Poe naît à Boston et devient orphelin très jeune. Il passe son enfance en Virginie dans une famille d’accueil assez aisée. Après quelques études universitaires, il tente de poursuivre une carrière militaire.

Puis, Poe débute sa carrière littéraire par la publication anonyme d’un recueil de poèmes : Tamerlan et autres poèmes.
En 1833, Le récit Le Manuscrit Trouvé dans une Bouteille est primé et le fait reconnaître de ses pairs.
En 1835, il s’adonne à la critique littéraire dans le Southern Literary Messenger de Richmond, où il devient assistant et développe son propre style. Durant les dix années qui suivent, Poe collabore à la rédaction dans de nombreux journaux, jusqu’à essayer de fonder le sien, il publie quelques œuvres dont de nombreux contes.

En 1837, il part à New-York avec sa femme, mais en proie à la pauvreté, il continue, malgré tout à écrire et à publier des contes : Les Aventures d'Arthur Gordon Pym, Ligeia, La Chute de la maison Usher, William Wilson et Le Scarabée d'or. En 1844, il s’installe à New York et travaille au Brodway Journal dont il devient le propriétaire. Il publie son poème, Le Corbeau, en 1845 qui remporte un franc succès.

En 1849, Poe meurt à l’âge de 40 ans d'une crise de delirium tremens. S’agit-il de la folie, de l’alcool, de la drogue, d’une maladie ? Personne ne saurait répondre.
2. L'œuvre
Le Chat noir est une nouvelle publiée pour la première fois en 1843, en première page de l'hebdomadaire The Saturday Evening Post de Philadelphie.

Doc. 2. Illustration du Chat noir d'Edgar Poe


a. Résumé
La nouvelle suit une structure en diptyque (c'est-à-dire en deux parties parallèles) qui mime la progression de la violence et de la démence, le progression de la folie du narrateur.

Première partie : le meurtre de Pluton et remords
Le narrateur dit son amour pour les animaux depuis son enfance, amour qu’il partage avec sa femme pour leurs nombreux animaux de compagnie, notamment un chat noir nommé Pluton, auquel il est particulièrement attaché. Il est alcoolique et raconte qu’une soirée d’ivresse, il s’emporte contre son chat particulièrement affectueux et lui arrache un œil avec son canif. Le chat le fuit terrifié et le narrateur semble regretter. Mais, son remords se transforme en irritation insupportable si bien qu’il le pend à la branche d’un arbre du jardin. Pendant la nuit, la maison brûle mystérieusement, obligeant le narrateur à s'enfuir avec sa femme.

Deuxième partie : le crime dénué de culpabilité
Le lendemain, le narrateur retourne sur les ruines de la maison et découvre sur un mur la forme d’un chat attaché par une corde. Il tente de trouver une explication rationnelle : quelqu’un aurait jeté le chat contre le mur pour l’avertir de l’incendie…

Quelques temps après, il trouve un autre chat borgne qui ressemble à Pluton mis à part une tache blanche sur la poitrine, il le ramène chez lui. Peu à peu, il haït le chat, puis prend peur en observant la tache blanche se transformer en potence. Un jour que le narrateur se trouve dans la cave de leur nouvelle maison, il s’entrave dans le chat, il saisit une hache et tente de tuer l'animal. Sa femme veut le retenir et il la tue. Pour cacher le cadavre, il le place dans un mur creux et rebouche le trou. Le chat disparaît.

La police vient enquêter et finit par inspecter la cave. Sûr de lui, vantant la solidité des fondations de la maison, le narrateur tape sur le mur-cercueil et là un cri horrible semblant venir des Enfers lui répond. Les policiers démolissent et découvrent le corps de sa femme avec le chat sur sa tête. Le narrateur explique : « J’avais muré le monstre dans la tombe ! »
b. Thèmes
Le fantastique
Le début du conte présente des indices qui émaillent le texte d’une dimension fantastique. Le chat est noir, indice d’un mauvais présage et animal de compagnie de la sorcière comme le mentionne l’épouse du narrateur. De plus son nom « Pluton » est déjà une annonce du symbole que porte le chat : le dieu de l’au-delà, haï et redouté car il règne sur tout ce que la mort moissonne.

La culpabilité et l’engrenage infernal
La structure binaire met en évidence la progression du mal, du remords vers la démesure d’un crime injustifié qui ne pèse plus sur la conscience ; de l’acte de violence gratuite vers un crime délibéré. Le narrateur passe du remords au manque de regret relativement au crime. De plus, il oscille entre moments de lucidité sur son état et moments de folie furieuse, liée en évidence à l’alcool ; entre besoin de rationnaliser (explication du dessin sur le mur) à l’acceptation de la présence diabolique (le cri final du conte).

La perversité et l’alcool
Le conte dénonce les méfaits de l’alcool qui exacerbent les sentiments négatifs et violents de l’être humain. Ainsi, peu à peu, le chat devient le double de son maître, comme un véritable démon intérieur et maléfique. L’alcool libère les pulsions dévastatrices et annule tout sentiment de culpabilité.
L'essentiel
Poe est un grand conteur américain, considéré comme fou et maudit, à l'imaginaire assez sombre, mais qui donne ses lettres de noblesse au genre fantastique.

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