Can : la capacité et l'incapacité - Cours d'Anglais avec Maxicours - Collège

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Can : la capacité et l'incapacité

Objectif
Comprendre ce qu'est can et comment on l'utilise.
Can est un auxiliaire modal. Un modal permet de modifier le sens du verbe lexical : on dit qu'il modalise ce verbe.

Can peut exprimer la capacité, mais aussi l'autorisation (en ce qui concerne cette seconde utilisation de can, reportez-vous à la fiche intitulée « Can : autorisation / interdiction »).
1. Construction
a. Can est un auxiliaire de modalité
Can est suivi de la base verbale du verbe lexical.
Il s'emploie à toutes les personnes sans changer de forme : il est invariable.

Examples
I can swim very well. Je sais très bien nager.
You can swim very well. Tu sais très bien nager.
He can swim very well. Il sait très bien nager.
She can swim very well. Elle sait très bien nager.
We can swim very well. Nous savons très bien nager.
You can swim very well. Vous savez très bien nager.
They can swim very well. Ils savent très bien nager.
b. Can sert à conjuguer le verbe
A la forme affirmative, la construction est la suivante :
Sujet + can + base verbale.
Example
John can ski. John sait skier.

A la forme interrogative, la construction est la suivante :
Can + sujet + base verbale + ?
Example
Can John ski? Est-ce John sait skier ?

A la forme négative, la construction est la suivante :
Sujet + can't + base verbale.
Example
John can't ski. 
John cannot ski. 
John ne sait pas skier.

Prononciation
Can n'est pas accentué à la forme affirmative.
Example
John can ski.

Can est accentué quand il se trouve en tête ou en fin de phrase et quand il porte la négation.
Examples
"Can John swim ?
- Yes, he can. But he can't dive."
« Sait-il nager?
- Oui, mais il ne sait pas plonger. »
2. Emplois
En tant que modal, can modifie le sens du verbe en y apportant une notion supplémentaire : la capacité.
Examples
I speak English. Je parle anglais.
I can speak English. Je sais parler anglais.
a. Can
Le modal can désigne d'abord ce que l'on peut faire, ce que l'on est capable de faire.
Example
I can carry this big bag. Je peux porter ce gros sac. (J'en suis capable.) 
Can you lift the piano? Peux-tu soulever le piano ? 

Can exprime également ce que l'on sait faire.
Example
He can ride a horse. Il sait faire du cheval.
Can he play chess? Sait-il jouer aux échecs ?
b. Can't
Le modal can't(= cannot) est la négation de can . Il signifie donc le contraire de can.

Can'tdésigne d'abord ce que l'on ne peut pas faire.
Example
She can't run fast. Elle ne peut pas courir vite.

Can'texprime également ce que l'on ne sait pas faire.
Example
They can't draw. Ils ne savent pas dessiner.

Remarque
Lorsque can s'emploie avec les verbes de perception (to see, voir ; to hear, entendre), il ne se traduit pas en français.
Example
I can see a dog in the street. Je vois un chien dans la rue. 
They can hear the thunder. Ils entendent le tonnerre.
3. Can dans les tags et les réponses courtes
Dans les tags et les réponses courtes, on utilise seulement l'auxiliaire can, sans reprendre la base verbale du verbe lexical.
a. Les tags (« n'est–ce pas ? »)
Un tag est une reprise interrogative qui permet de demander une confirmation.

Si can est à la forme affirmative dans la phrase, il sera à la forme négative dans le tag.
Example
He can play the guitar, can't heIl sait jouer de la guitare, n'est–ce pas ?

A l'inverse, si on a la forme négative can'tdans la phrase, le tag sera avec can.
Example
They can't come, can theyIls ne peuvent pas venir, n'est–ce pas ?
b. Les réponses courtes (« oui / non »)
Lorsqu'on répond par oui ou par non à une yes/no question contenant l'auxiliaire can, il faut reprendre can dans la réponse.
Examples
"Can you help me? 
- Yes, I can." 
« Peux-tu m'aider ? 
- Oui. » (Capacité.) 

"Can Mary read Chinese? 
- No, she can't ." 
« Est-ce que Marie sait lire le chinois ? » 
- Non. » (Incapacité.)
L'essentiel

Can est un auxiliaire de modalité. Il est suivi de la base verbale.
Il peut exprimer la capacité ou l'incapacité.
La forme négative de can est cannot ou can't à la forme contractée.

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