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Influence de l'Homme

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Objectif
De nombreux indices montrent qu’actuellement la Terre se réchauffe.
Comment le climat a-t-il varié par le passé ?
Dans quelle mesure cette variation est-elle liée à l’Homme ?

1. Des variations naturelles de la teneur en CO2

La composition de l’atmosphère terrestre a une influence importante sur la température régnant à la surface du globe. De nombreux composés mineurs interagissent avec le rayonnement solaire. Certains gaz, comme le dioxyde de carbone, CO2, le méthane, CH4, piègent une partie des infrarouges émis par la Terre entraînant ainsi un réchauffement de l’atmosphère  : c’est l’effet de serre (voir fiche sur le sujet).

Des forages réalisés dans la calotte glaciaire de l'Antarctique ont permis de prélever des glaces dont l'ancienneté peut remonter jusqu’à - 400 000 ans. L’analyse de ces carottes de glace a permis aux scientifiques de déterminer la température régnant au moment de la formation de la glace et de reconstituer la composition de l’atmosphère grâce aux bulles d’air emprisonnées lors de la prise en glace.
Une reconstitution des climats de l’ère quaternaire a ainsi été rendue possible.

Les chronogrammes obtenus montrent que la Terre a connu, au cours des 160 000 dernières années, une alternance naturelle de périodes froides (périodes glaciaires), suivies de réchauffement (périodes interglaciaires).
Ces études montrent également une relation étroite entre la température et la teneur de l’atmosphère en gaz à effet de serre : faible teneur en CO2 et en CH4 de l’atmosphère pendant les périodes froides, augmentation du taux de CO2 et de CH4 pendant le réchauffement.

2. Un renforcement de l’effet de serre lié à l’Homme

Les mesures de la teneur en CO2 de l’atmosphère inquiètent les scientifiques notamment au vu des mesures faites au siècle écoulé. La teneur en CO2, stable autour de 280 ppm depuis plusieurs centaines de milliers d’années et jusqu’au début du XXe siècle, a brusquement augmenté et ce, avec une vitesse jamais observée auparavant. Cette teneur atteint actuellement 350 ppm.

La coïncidence entre cette augmentation et le début de la révolution industrielle montre sans aucun doute possible l’intervention des activités humaines dans cette modification de la composition de l’atmosphère.
L’Homme, essentiellement par l’utilisation des combustibles fossiles, pétrole et charbon, libère chaque année dans l’atmosphère une quantité de CO2 de l’ordre de 8 Gt s’ajoutant au flux naturel entrant.

Bien que la totalité de ce CO2 ne reste pas dans l’atmosphère, les mécanismes de piégeage exerçant leur action (océan, biosphère), il en résulte malgré tout une accumulation de CO2 dans l’atmosphère.
La conséquence immédiate est bien évidemment une élévation de la température, + 0,5 °C depuis 150 ans, entraînant des modifications à la surface du globe avec notamment une élévation du niveau de la mer liée à la fonte des glaces.

Cette intervention de l’Homme est par ailleurs renforcée par le rejet d’autres gaz à effet de serre comme le méthane ou l’utilisation de composés tels que les CFC affectant la composition en gaz de l’atmosphère.

L’essentiel

Les études montrent que le climat de la Terre varie au cours du temps, avec des périodes glaciaires et interglaciaires notamment durant l’ère quaternaire.
La température moyenne à la surface du globe est étroitement liée à la composition de l’atmosphère en gaz à effet de serre. 

Les dernières mesures montrent qu’au cours du XXe siècle, les activités humaines ont contribué à une augmentation de la teneur en CO2 de l’atmosphère et, de là, à une élévation de température.

Les conséquences éventuelles de ce réchauffement sur le climat ont obligé l’Homme à engager une politique de réduction des rejets en CO2 et à mener une réflexion indispensable sur ses comportements futurs.

 

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