Fiche de cours

Annabel Lee by Edgar Allan Poe

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Objectifs
  • Découvrir un aspect de la thématique d'étude l'expression des émotions
  • Découvrir une œuvre intégrale d'Edgar Allan Poe, le poème Annabel Lee
Points clés
  • Annabel Lee est le dernier poème écrit par Edgar Allan Poe.
  • Le narrateur y exprime son amour pour elle, qui perdure même après la mort de celle-ci.
  • L'omniprésence du prénom Annabel et la répétition du possessif my montre l'obsession du poète pour la jeune fille.
  • Leur amour y est décrit comme inaccessible à l'entendement humain (même les créatures célestes les jalousent).
  • Ce poème comporte des caractéristiques de deux mouvements littéraires :
    • le romantisme
    • le gothique :
      • omniprésence de la mort,
      • la nature qui aide à créer des images inquiétantes.

Annabel Lee is a poem written by American author Edgar Allan Poe in 1849. Written in the first person singular, the poem explains how deeply in love the poet is with a young woman. But the angels, the winged seraphs of Heaven, are so jealous of this love that they kill Annabel. Yet, the poet cannot help loving her after her death as if their souls were united forever.
Annabel Lee is Poe’ last poem. Published after his death, it was translated in French by Stéphane Mallarmé.

1. Text

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2. Annabel Lee, the Poet’s Obsession

As you can see, the poet is never named and we do not know much about him, apart that he is in love, but Annabel is many times. Indeed her name is repeated at every stanza. The obsession that the poet feels for the young girl is reinforced by the use of the possessive adjective my (my darling, my life and my bride), even if there is not a precise description of Annabel in the poem.
What seems to matter here is the love they feel, and the repetitions of the word love tend to prove that it is the main theme of the poem. The narrator wants to emphasize this feeling and show how strong their relationship is, before and after death, revealing in the last lines that now that she is dead,

(He) lie(s) down by (her) side
(...)
in the sepulchre there by the sea,
in her tomb by the sounding sea
.

As early as the first lines of the poem we can feel that the relationship between the poet and his love cannot be compared to any other love. The story looks like a fairy tale where time and space are imaginary (It was many and many a year ago / In a kingdom by the sea) and where the lovers are confronted to forces of evil (seraphs, angels in Heaven, demons) which are too strong for them.
The poet places this love on such a scale that it is unattainable for any mortal, but he and Annabel are so closely linked that they can be compared to the equals of supernatural creatures because what they feel cannot reach a human heart. And of course their love, whatever may happen, will last forever. Neither the angels nor the demons will be able to change anything.

3. Romanticism and Gothicism

Though Annabel Lee is a poem about love, the story told by the narrator is quite dark. This paradox helps the reader understand that nothing is common here.
Indeed, even if the beginning reminds us of the romantic genre of the 19th century (childhood love, considered as the purest time of life), the poem is soon filled with gothic images and fear replaces innocence:

  • the angels are envious (a deadly sin) and kill Annabel,
  • and the final part of the poem deals with demons, tombs and death.

The story has progressively moved from optimism and hope to pessimism and inevitable death.
As for nature, it clearly evokes the Gothic genre as it helps the poet to create a disturbing atmosphere:

  • the sounding sea
  • the moon never beams
4. Conclusion

Annabel Lee is a beautiful poem based on the love Edgar Allan Poe bore for a young woman. Was Annabel Lee his cousin Virginia whom he married when she was 13? It is most likely the case as Virginia became his muse and an important inspiration before she died of tuberculosis whereas she was only 25.

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