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Français

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Cours / Français / Niveau confirmé
L'essai  
  • 1. Définition
  • 2. Historique
    • a. Montaigne
    • b. L'essai aux XVIIe et XVIIIe siècles
    • c. L'essai aux XIXe et XXe siècles

Objectif : connaître les différents genres argumentatifs.
1. Définition
L'essai est un genre argumentatif qui parle de la réalité et rejette la fiction. Il est toujours écrit en prose. Il répond à une ambition modeste, ne prétendant pas, comme le traité, épuiser la totalité du sujet, mais seulement en donner un éclairage subjectif et partiel. En principe, l'essai n'a pas vocation à être polémique, même si, dans la pratique, certains essais s'opposent violemment à des personnes ou à des idées qu'ils dénoncent. Dans tous les cas, il présente une opinion sur un sujet donné, étayée à l'aide d'arguments et d'exemples.

L'essai n'est pas, par définition, un genre littéraire. En effet, si ce genre a pu être pratiqué par de grands écrivains, il est aussi le fait d'auteurs qui ne sont pas des professionnels de l'écriture : journalistes, juges, hommes politiques, médecins, etc. En fait, le principal but de l'essai est d'exposer des idées. Les qualités littéraires de l'ouvrage peuvent éventuellement s'ajouter à cette exigence de contenu.

Les sujets abordés par l'essai sont extrêmement variés : politique, société, culture, morale, religion, etc. La dimension des essais est également variable d'un ouvrage à l'autre, de même que leur organisation : on peut choisir de traiter, dans un essai, d'un sujet unique ou, au contraire, de fragmenter la réflexion pour la faire porter sur de multiples objets. C'est pourquoi, dans les titres, on pourra trouver le mot essai au singulier ou au pluriel.

2. Historique
a. Montaigne
Montaigne (1533-1592) est considéré comme l'inventeur du genre. Pour lui, l'essai est le lieu d'une réflexion nécessairement partielle, inaboutie, dont le principal sujet est l'auteur lui-même. Le mot essai doit donc être compris tout d'abord au sens de
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